Uso de drones con fines industriales y comerciales es bastante conocido, pero Los sistemas aéreos no tripulados (UAS) se utilizan cada vez más en la asistencia sanitaria. Los drones permiten llevar sangre, vacunas y otros suministros médicos a zonas rurales o lugares remotos, proporcionar ayuda a las víctimas que necesitan atención médica inmediata, facilitar el transporte de medicamentos dentro de los hospitales o clínicas, e incluso apoyar la tratamiento a domicilio de pacientes de edad avanzada. Estas aplicaciones UAS contribuyen a mejorar el acceso a la asistencia sanitaria esencial, aumentar la calidad del servicio y ayudar a ahorrar dinero.

Consideremos algunos posibles casos de uso. El primer ámbito en el que los drones pueden introducirse con éxito es el de la entrega de suministros médicos. Ya se ha llevado a cabo una amplia investigación, y Se han realizado experimentos piloto tanto en situaciones de emergencia (por ejemplo, UAS llevando equipos médicos y agua a un pueblo aislado tras una catástrofe natural) y los sucesos ordinarios (por ejemplo, los UAS entregan medicamentos y kits de análisis a las ciudades con pocos servicios).

Aunque gran parte de la atención se refiere al uso de drones en lugares de difícil acceso, Los UAS también pueden ser beneficiosos dentro de los hospitales. Algunos grandes centros con múltiples edificios y departamentos han implantado sistemas de tubos neumáticos para transportar las muestras de sangre y los medicamentos de una planta a otra o de un edificio a otro, pero la mayoría sigue haciéndolo a pie. Los pequeños drones podrían ayudar al personal del hospital a entregar medicamentos y equipos en una sala o habitación específica a una hora determinada del díaEl personal de enfermería y los operarios pueden dedicar más tiempo a los pacientes y centrarse en otras tareas de valor añadido.

¿Y por qué no usar drones para ayudar mejor a los la creciente población de personas mayores? El acceso a una asistencia adecuada es un problema bastante importante para las personas mayores de todo el mundo, que se ha agravado durante la reciente pandemia. En EE.UU., 1 de cada 4 personas no tiene un médico de cabecera a mano, por lo que no puede recibir atención regular. Los proveedores de atención sanitaria ofrecen ahora dispositivos de monitorización a distancia o visitas virtuales, pero siguen necesitando que los pacientes dispongan de una conexión a Internet de alta velocidad y puedan salir de su casa o recibir apoyo cuando tengan que ir a buscar kits de pruebas, suministros y medicamentos.

Investigadores de la Universidad de Cincinnati han revelado recientemente un innovador dron de telesalud para resolver este problema específico. Se trata de un prototipo semiautónomo que puede ser enviado directamente a los hogaresEs lo suficientemente grande para transportar una caja impermeable con medicamentos o suministros médicos, pero lo suficientemente pequeño para maniobrar en los estrechos confines de un hogar utilizando algoritmos de navegación específicos. Además, cuenta con una cámara y una pantalla para que los pacientes puedan entablar una conversación con su cuidador, y puede programarse para recoger pruebas de laboratorio y llevarlas al hospital.

También se están pilotando drones para apoyar el Programa de Inmunización Universal de la India. El programa, uno de los mayores del mundo, se enfrenta al reto de la logística de las vacunas y lucha por alcanzar su objetivo de llegar a más de 26 millones de bebés y 30 millones de mujeres embarazadas al año. En la cadena de suministro de la inmunización, la "última milla" es particularmente difícil, ya que en algunos de los estados montañosos de la India, los terrenos traicioneros y las poblaciones tribales, las vacunas todavía son transportadas por los trabajadores de la salud a pie, en barcos, en motocicletas e incluso en mulas desde el punto de la cadena de frío, lo que puede tardar horas en llegar al lugar del paciente.

Se utilizan drones para transportar vacunas en Ghana, entregando unas 11.000 dosis a los tres días de llegar al país, lo que representa 13% del total de vacunas administradas en ese periodo en el país. Si tiene éxito y se amplía, los UAS podrían reforzar el Programa de Inmunización Universal de la India y apoyar los esfuerzos en curso para controlar la mortalidad y la morbilidad de la pandemia. "Los sistemas puestos en marcha a corto plazo para apoyar la entrega de vacunas con drones pueden convertirse en importante infraestructura sanitaria a largo plazo, suministrando una variedad de bienes que salvan vidas", escribe Ruma Bhargava del Foro Económico Mundial, C4IR India.

Como todo sector interesado en implantar los UAS, hay retos que superar que van desde la capacidad de carga útil hasta la duración de la batería y, por supuesto, la normativa. A medida que las barreras empiezan a caer, el sector sanitario se interesará cada vez más por los UAS y aprovechará las numerosas ventajas que pueden aportar los dronesempezando por los servicios de entrega hasta las aplicaciones más complejas en los próximos cinco a diez años.